Rastreando as pandemias do passado da Califórnia

Esse despovoamento reformulou fundamentalmente os continentes, interrompeu as formas de vida indígenas, destruiu comunidades e ameaçou a existência de culturas e povos sitiados por invasores europeus, como ingleses, franceses e particularmente espanhóis.

De uma forma que é particularmente relevante agora, com a era atual da COVID-19, um dos impactos mais devastadores a surgir do sistema colonial espanhol surgiu na forma de doença, em que os espanhóis trouxeram com eles patógenos aos quais a população indígena não havia sido exposta anteriormente e tinha poucas defesas contra.

John Johnson, professor do Departamento de Antropologia da UC Santa Barbara, procurou entender a maneira como essas pandemias devastadoras se desenrolaram em toda a Califórnia durante o período da missão e como isso pode divergir das hipóteses existentes trazidas por outros arqueólogos.

“Todo o objetivo disso era dar uma olhada empírica quando o início dessas pandemias historicamente realmente começou a afetar a população nativa”, disse Johnson.

“Alguns autores sugeriram que logo no início, quando Cabrillo navegou pela primeira vez pela costa da Califórnia em 1542, teria havido a oportunidade de propagação de doenças e que pode ter havido epidemias antes que houvesse um assentamento colonial real em Alta Califórnia.”

Johnson, que também trabalha como curador de Antropologia do Museu de História Natural de Santa Barbara, foi abordado por Terry L. Jones, professor do Departamento de Ciências Sociais de Cal Poly, que perguntou se Johnson seria capaz de colaborar em um projeto para estudar a demografia de californianos nativos após a chegada dos invasores espanhóis e outros europeus.

Desde que foi estudante de pós-graduação na UCSB em 1988, Johnson estudou registros das Missões espanholas no Condado de Santa Barbara, usando-os para entender melhor as tendências demográficas entre os Chumash, povos indígenas que viviam nas regiões costeiras que se estendiam da Baía de Morro a Malibu, incluindo a maioria das ilhas do canal.

Jones teve como objetivo construir um conjunto de dados para examinar a estrutura demográfica da população indígena na Califórnia, do centro da Califórnia à área da Baía de São Francisco e à área de Sacramento.

Usando um conjunto de dados osteológicos pré-históricos e combinando isso com dados históricos do período da missão, os pesquisadores foram capazes de compilar o maior conjunto de dados de registros de mortalidade já vistos na América do Norte, com 33.715 registros abrangendo de 3050 AC a 1870 DC — quase 5.000 anos.

“Foi um conjunto de dados bastante robusto no final”, disse Johnson.

Os pesquisadores descobriram que o início do despovoamento entre os californianos realmente coincidiu com o assentamento — não a descoberta — da Califórnia pelos europeus: por volta de 1769, como Johnson descreveu. Foi quando a primeira missão, Mission San Diego de Alcalá, foi estabelecida e foi rapidamente seguida por missões na costa Central, na área da baía e na área de Los Angeles.

“Esta consequência realmente trágica do colonialismo, no período colonial, ocorreu quando o assentamento colonial real começou a ocorrer, quando missões e outros assentamentos estavam sendo estabelecidos na Califórnia e houve contato sustentado entre europeus e californianos nativos. É quando você tem a transmissão real da doença”, disse Johnson.

Tal revelação também desmascara uma hipótese ocasionalmente vendida por outros arqueólogos: a caça abundante e a vida selvagem na Califórnia durante o início do período colonial existiam como um artefato de epidemias pós-contato, mas pré — assentamento.

“Algumas pessoas argumentaram que havia menos caça acontecendo e, portanto, o jogo abundante que foi descrito ao redor dos Lagos no Vale Central e ao longo da costa [na literatura] existia como consequência dessa população deprimida hipotetizada — por causa de doenças”, disse Johnson.

“Testamos toda essa ideia e não encontramos nenhuma evidência de que haja pandemias antes do assentamento colonial real.”

Algumas idéias se destacam para Johnson por que esse é o caso. Por um lado, enquanto os europeus viajavam por toda a Califórnia nos séculos intermediários entre contato e assentamento, o contato sustentado só começou após o assentamento.

Além disso, o próprio sistema missionário, que foi estabelecido por padres católicos para evangelizar os nativos californianos e efetivamente subjugá-los, também criou pontos de contato e troca que remodelaram a forma como os nativos americanos interagiam com os Europeus e uns com os outros.

“A outra coisa que aconteceu durante os tempos de missão é que as pessoas, você sabe, vieram para as missões. Eles começaram a viver juntos em grandes comunidades, adjacentes às missões”, disse Johnson.

“Na sociedade nativa, eles foram distribuídos por toda a paisagem, por todo o país e em aldeias menores.”

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